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Gli eccentrici pionieri dell'elettricità vegetale

Jun 13, 2023

Ci sono buone probabilità che tu abbia familiarità con il mostro di Frankenstein. Ma hai sentito parlare del suo giardino?

Nel periodo in cui lo scienziato che ispirò il romanzo Frankenstein di Mary Shelley era impegnato a fulminare animali vivi e prigionieri morti, molti dei suoi contemporanei stavano facendo lo stesso con piante perenni e ortaggi a radice. E proprio come queste incursioni del XVIII secolo nella stimolazione elettrica pretendevano di rendere il corpo umano più robusto (liberandolo da malattie che andavano dalla paralisi e depressione alla diarrea e alle malattie veneree), venivano anche studiate per il miglioramento della vita vegetale. Si presumeva che gli esperimenti sui giardini elettrificati producessero una serie di benefici, dai fiori più luminosi ai frutti più gustosi. In breve tempo, questa ricerca fece la fine di suo cugino, l’elettro-ciarlataneria medica, e alla fine del 19° secolo, la scienza rispettabile li aveva in gran parte abbandonati entrambi.

Più di un secolo dopo, strumenti migliori e nuove intuizioni stanno rianimando lo studio degli effetti dell’elettricità sulla biologia. I primi esperimenti sugli animali, disinformati, si sono trasformati negli ultimi 200 anni in una vera comprensione e hanno portato alla promettente medicina elettrica. Allo stesso modo, i vecchi esperimenti sugli ortaggi vengono riesumati per vedere quali frutti moderni potrebbero produrre. Forse la nuova comprensione potrebbe addirittura migliorare i giardini del 21° secolo.

I primi indizi che le scosse elettriche potrebbero avere un impatto drammatico sui raccolti non provenivano da alcun intervento umano ma dalla natura stessa. Dopo un temporale, secondo l’antica tradizione agricola giapponese, i funghi proliferavano all’impazzata.

Ma non è possibile richiamare un fulmine su richiesta per confermarlo sperimentalmente. Fino, cioè, al 1740, quando vari nuovi dispositivi permisero agli scienziati di immagazzinare e dispiegare per la prima volta questo fenomeno ancora misterioso di "elettricità" a piacimento.

Ben presto l’utilizzo dell’elettricità come ausilio per il giardinaggio divenne un tema scottante. Pierre Bertholon de Saint-Lazare – un fisico e filosofo francese che sperimentò ampiamente i misteri dell'elettricità ancora poco compresi – curò molti degli esperimenti vegetali dei suoi contemporanei in una collezione, De L'électricité des Végétaux.

Oltre ai fiori più luminosi, si presumeva che i fiori sbocciassero prima dopo l'elettrificazione; allo stesso modo, secondo quanto riferito, i frutti elettrizzanti hanno accelerato la maturazione del loro odore e gusto. Ma l'attenzione principale di Bertholon era rivolta al nuovo dispositivo da lui inventato: invece di eliminare i singoli frutti e verdure uno per uno, l'enorme congegno poteva infondere elettricità in interi appezzamenti di giardino. Elettrizzava il terreno e l'aria che nutrivano le piante in crescita, come se fosse un "letame" elettrico.

L'elettrovegetometro

Il sistema sopraelevato di tralicci e cavi che Bertholon aveva allestito raccoglieva l'elettricità atmosferica, la attirava giù e la distribuiva ai suoi raccolti. Secondo lui, imitava gli effetti stimolanti dei fulmini. Solo che svolgeva il lavoro meglio della varietà naturale, erogando piccole e continue quantità di elettricità invece di somministrare con un singolo colpo dannoso. L'"elettrovegetometro", riferiva, aumentava la crescita delle piante sotto il suo arco, accelerando "la germinazione, la crescita e la produzione delle foglie, dei fiori, dei frutti e la loro moltiplicazione".

Bertholon fece anche abbondante uso dell'elettricità in altre forme, secondo quanto riferito, eliminando insetti nocivi utilizzando uno strumento rudimentale per colpire un albero infestato. I suoi contemporanei avevano molti altri usi pittoreschi per l'elettricità nei loro giardini: uno di loro progettava di irrigare le sue piante con un'acqua speciale che secondo lui, in modo piuttosto dubbioso, era stata "impregnata di fluido elettrico" per sostituire gli approcci tradizionali ai fertilizzanti.

Non tutti erano convinti. Le cose andarono male dopo che Jan Ingenhousz, il fisiologo anglo-olandese che scoprì la fotosintesi, si avvalse di un proprio elettrovegetometro da utilizzare nel suo giardino – e questo fece rapidamente avvizzire tutte le sue piante. Ha concluso che il letame elettrico di Bertholon era, beh, letame.